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澳企计划赴美国设厂 中国境外最大稀土企业“一石二鸟”?

邓小平曾经说道:“中东有石油,中国有稀土”,这句话不仅说明了稀土在中国储量大,也直接点出了它的战略意义。

5月20日,澳洲企业莱纳斯(Lynas)向外界宣布,将于美国蓝线(Blue Line)签署合作备忘录,计划明年通过合资方式在德克萨斯州建立稀土加工工厂

可能很多人可能并没有听说过这家澳洲企业,但是纳莱斯却是中国以外最大的稀土生产商,年供给量约为全球的10%。同时,该公司位于西澳的Wt Weld矿山也是中国境外最大的稀土开采基地。

稀土到底有多重要?

稀土并不是单一物质,实际上是对17种稀有元素的总称。按照不同元素的原子数量及物理化学性质,可分为轻、中、重稀土元素。虽然稀土元素在地壳中所占比率并不算低,但是稀土元素非常难以富集,且地理分布非常不均。中国恰好是稀土资源储量极为丰富的国家,探明储量占到了世界范围内的30以上%。

邓小平曾经说道:"中东有石油,中国有稀土",这句话不仅说明了稀土在中国储量大,也直接点出了它的战略意义。稀土被广泛的运用在农业和工业,被誉为"万能之土",是不可再生的重要战略资源。在新材料、新能源、航空航天、电子信息等高精尖领域,稀土扮演着至关重要的角色。特别是在军事领域,稀土材料可以说是高科技武器的"核心"。为什么美国"爱国者"导弹能够拥有出色的精确制导能力,很大程度上是因为制导系统中加入了稀土元素用于电子束聚焦。

除了在科技领域的运用,稀土与日常生活也是息息相关、密不可分。没有稀土,我们将无缘电视、手机、相机以及电脑的我们习以为常的电子设备。

完善美国稀土供应链

澳美两家企业通过联合声明直接表示,新工厂的设立可以完善美国稀土供应链,确保美国企业能够购买到美国当地加工处理的稀土。值得注意的是,纳莱斯本次跨境增产举动正值中美贸易争端不断升级的关键时刻,这是否暗示了当前美国难以确保稀土供应呢?

美国地质勘探局数据显示,2018年全球稀土生产量为17万吨,中国占到了总量的70%,作为第二和第三和澳大利亚和美国,仅贡献了世界产量的20%。从储量角度来说,巴西越南以及俄罗斯仅次于中国。从这些数据中,不难发现美国极度依赖中国稀土、特别是分离提纯后的稀土元素。

有报道指出,美国唯一稀土开采企业MP材料公司(MP Material),每年出口4000吨左右的稀土浓缩物到中国进行精炼,美国进口的稀土中有80%来自中国。近期,特朗普政府对中国2000亿美元(约13785亿人民币)货品关税调高至25%,但是稀土类产品却不在加增关税范围内。这些数据无不说明美国目前仍然依赖中国稀土的事实。

稀土的稀有性虽然不及其他金属,按照当前稀土消耗量来看,全球储量还能够开采1000年左右,但是稀土分离提纯程序复杂、繁琐,技术要求高。《纽约时报》曾报道,在中国境外只有纳莱斯在马来西亚关丹的能够进行大规模稀土精炼。

莱纳斯位于马来西亚关丹工厂内景2
(图片 : 陈文德)
马来西亚稀土工厂内景:纳莱斯是中国以外最大的稀土生产商,年供给量约为全球的10%

由于开发时间早、规模大,中国在稀土开采和精炼方面的优势十分明显。莱纳斯CEO拉卡兹(Lacaze)直言不讳的表示,中国很可能未来一段长时间内维持其在稀土市场上的优势,其他国家将长期依赖中国供应稀土。在该外媒去年的一篇报道中,拉卡兹说道:"我认为中国约有100名博士正在稀土应用领域工作,并从事技术研发。据我所知,你知道中国以外的地方有多少(稀土)博士吗?"她用右手比了一个"零"。

美国可以通过境内自身开采和向其他国家进口的方式快速满足对于稀土原料的需求,但是在加工精炼以及完善供应链方面的弱点却不是短时间内就可以解决的。中国稀土行业协会副秘书长陈占恒告诉《环球时报》:""两家公司合作确实隐含着美国维持中国之外的稀土供应来源的意图,即鉴于地缘政治的影响,美国稀土不能完全受制于人"。同时,他也表示澳美这两家企业的合作短期内并不能改变当前全球稀土行业现状。

施压马来西亚政府

除此以外,本次纳莱斯西迁美国也被认为是和马来西亚政府讨价还价的手段。莱纳斯位于彭亨州关丹的工厂自2012年正式投产一来,负面消息不绝于耳,多次出现废水以及废料处理的问题。在当地民众的巨大压力下,马来西亚政府要求莱纳斯完成整改,之后才会更新其经营许可证。如果莱纳斯无法满足将废料运出马来西亚的政府要求,莱纳斯在当地的工厂可能你面临关闭风险。

莱纳斯否认在美国设厂和当前与马来西亚政府的协商有任何的关联,并且表示追加5亿澳元(约23.86亿人民币)的投资,用于西澳稀土初级加工厂、马来西亚精炼工厂以及其他区域设施的建设。最近几年,纳莱斯和当地民众的关系简直可以用"剑拔弩张"来形容,各类的抗议游行接连不断。马来西亚现任政府内多位高级官员也不"待见"莱纳斯,特别是在澳大利亚政府明确拒收稀土废料后,马来西亚总理马哈蒂尔、能源科艺环境部长杨美盈、首相署副部长傅芝雅等都在不同场合强调,莱纳斯必须将废料运回澳大利亚,否则就关闭其关丹工厂。考虑到这些因素,很难将莱纳斯设立美国工厂和当前其在马来西亚的困境撇清关系。

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